Этот профессиональный праздник учрежден Указом президента РФ В.В. Путина в 2013 году в знак признания заслуг полярников.

Выбор даты связан с первой советской дрейфующей станцией «Северный полюс-1». 21 мая 1937 года на лед в Северном Ледовитом океане была высажена четверка будущих «папанинцев»: начальник станции Иван Папанин, океанолог Петр Ширшов, геофизик-метеоролог Евгений Фёдоров, радист Эрнст Кренкель. «СП-1» пробыла на льдине 274 дня. Льдина, на которой располагалась станция, за это время проделала путь в 2050 километров и была вынесена в пролив между Гренландией и Шпицбергеном. 19 февраля 1938 года полярников сняли со льдины ледоколы «Таймыр» и «Мурман». «Папанинской четверке» удалось собрать уникальный научный материал — данные о процессах, происходящих в Северном Ледовитом океане.