Король арктических пустынь и вечных льдов Северного Ледовитого океана, самый крупный и опасный хищник Арктики — белый медведь. Ареал его обитания простирается от границы зон тундры и арктических пустынь до 88º с.ш. В научном мире он известен, как Ursus maritimus — медведь морской. Коренное население Арктики хорошо знает белого медведя, он является важной частью фольклора, искусства, мифологии и магических ритуалов (например, инициации). Чукчи называют его умка, эскимосы — нанук, ненцы — яввы, якуты — урюнгэге, поморы — ошкуй.

Белые медведи живут в Арктике сотни тысяч лет — образование отдельного вида произошло около 600 тысяч лет назад. Но известный нам арктический медведь — потомок гибрида, произошедшего от скрещивания древнего полярного мишки с бурым родственником, что подтверждает наличие у полярного вида небольшого процента характерного для бурых медведей генов. При этом у белых и бурых медведей осталось достаточное генетическое сходство, чтобы «межрасовые браки» давали плодовитое потомство, называемое гролар, или полярный гризли.

Размножаются белые медведи достаточно медленно — после полового созревания в 4-8 лет медведица рождает 1-3 детенышей раз в 2-3 года. При максимальной продолжительности жизни в 25-30 лет это 10-15 новых особей. Однако до 40-70% медвежат погибает в первый год жизни — им угрожают взрослые самцы, необходимость длительных заплывов (подкожный жир детенышей недостаточно развит), браконьеры.

Почему в Арктике медведь белый

Белый цвет вообще характерен для животного мира Арктики, и белые медведи носят роскошную белоснежную шубу круглый год. Почему именно белую? Самый очевидный ответ на такой вопрос — маскировка. Чтобы успешно охотиться на фоне полярных льдов, ему надо успешно сливаться с окружающим пейзажем.

Но есть и другие причины, например, терморегуляция. Белые медведи обитают в регионах с чрезвычайно низкой инсоляцией, а пигмент меланин, отвечающий в том числе за окраску шерсти животных, служит дополнительным препятствием для проникновения ультрафиолета. Лишенная пигмента шкура лучше пропускает UV-лучи к коже медведя — уже не белой, а черной. Насыщенная меланином, она легко поглощает пропущенный шерстью ультрафиолет, используя его для обогрева и других процессов. Таким образом получается идеальный «механизм», позволяющий максимально использовать слабую в Арктических регионах инсоляцию.

Кстати, если говорить о цвете, шерстинки белого медведя не белые. Они лишены пигментации, то есть цвета. Кроме того, они полые внутри (это тоже характерно для животного мира арктических регионов, и встречается, например, у северного оленя). Такое строение волоса обладает лучшими теплоизоляционными свойствами, кроме того внутренняя полость шерстинки неровная, и свет, отражаясь под разными углами, дает иллюзию белого цвета шкуры. Шерсть покрыта слоем кожного сала, позволяя мишке в буквальном смысле выходить сухим из воды, что очень важно, ведь белый медведь в Арктике часто вынужден купаться чтобы охотиться, или перебираться с одних ледяных полей на другие. Белый мишка — великолепный пловец, он перемещается в воде со скоростью более 6 км/ч, может проводить под водой несколько минут, а максимальная зафиксированная длительность заплыва белой медведицы составила 685 км.

xx

Чем питается белый медведь в Арктике

Питание белого медведя обусловлено его ареалом обитания и особенностями организма. Идеально приспособленный к суровым полярным зимам и длительным заплывам в холодной воде, он охотится преимущественно на морских представителей животного мира на суше, на льду и в воде.

Кольчатую нерпу, морского зайца и моржа он неподвижно подстерегает у полыньи, выбрасывая на лед ударом могучей лапы или подкрадывается к животным на суше во время отдыха. В воде медведи могут соревноваться в ловкости и силе с белухой (арктический кит), нарвалом, могут ловить рыбу, хотя она интересует мишку далеко не в первую очередь. Едят белые медведи и яйца, птенцов, детенышей животных, которых куда легче поймать, чем взрослую особь. Не брезгуют падалью — трупами морских животных, выброшенных на берег рыб. Однако никогда не притронутся к мясу представителей собственного вида.

При возможности питается белый медведь весьма избирательно — у пойманного тюленя или моржа съедает кожу и жир, остальное ест только если очень голоден, то, что не съел, обычно оставляет падальщикам — птицам и животным, которые зачастую сопровождают «хозяина», питаясь остатками его трапез. Входят в рацион белого медведя также ягоды и мох, но они включаются в его питание не так часто.

В настоящее время из-за изменения климата то, чем привык питаться белый медведь, часто становится ему недоступно, тогда мишка переключается на охоту за сухопутными животными Арктики и птицами (олень, лемминг, гусь), совершает набеги на склады и помойки арктических поселков. В канадском городе Черчилл даже построена тюрьма, куда помещаются «рецидивисты», нарушающие покой жителей города.

Белые медведи не живут в Антарктиде

В этом вопросе нередко путаются не только школьники, но и взрослые. Ареал распространения белых медведей ограничен Арктикой. Даже если бы мишки сумели преодолеть расстояние от одного полюса до другого, им вряд ли удалось бы выжить в Антарктических широтах. Там более низкая температура, толщина льдов составляет сотни метров (в Арктике — около метра), что исключает возможность излюбленного способа охоты на морских обитателей у полыньи или трещины. Животный мир Антарктики также не приспособлен к появлению такого хищника. Кроме того, многие виды это поставило бы под угрозу уничтожения — например, пингвинов, которые прекрасно чувствуют себя в Антарктических широтах и не обитают в Арктике.