Люди живут в Арктике уже порядка 30 тысяч лет — так утверждают археологи. Именно столько лет, по их мнению, стоянкам древнего человека, найденным в Якутии и Коми. Разумеется, речь идет о предках современных северных народов — ненцев, эвенков, поморов и других. Разведка, картографирование и освоение этих земель началось существенно позже. Тогда же деятельность человека в Арктике стала делиться на жизнь коренных народов и «пришлого» населения, в Российской зоне влияния это преимущественно «титульная нация» — русские.

Уклад жизни коренных народов требует отдельного рассмотрения. Здесь мы будем говорить о тех, кто приехал осваивать этот суровый край.

Житель центральных регионов России чаще всего представляет Арктику как страну вечных льдов, а жизнь людей — как постоянную борьбу с суровой природой. Фантазия рисует тьму полярной ночи, бродящих везде медведей, маленькие домики дрейфующих станций и суровых, закаленных людей, способных выжить в этих условиях.

Роль и деятельность человека в Арктике

С одной стороны представления эти имеют под собой основу — вероятно, примерно так выглядело начало освоения этих земель, да и сегодня от людей в Арктике требуются устойчивость к холоду, умение работать и переносить трудности.

Чем же занимаются люди в Арктике сегодня? Конечно, прежде всего,  научно-исследовательской деятельностью. Это климатические, метеорологические, гидрологические, геофизические, биомедицинские наблюдения, это работа биологов и экологов в многочисленных заповедниках и национальных парках. Здесь люди занимаются как изучением и сохранением различных биологических видов, так и решением экологических проблем, возникших при освоении Арктики в советский период  — вывозом огромного количества мусора.

Кроме того, люди занимаются добычей полезных ископаемых — если посмотреть на карту, большая часть городов и поселков в Арктике сосредоточена вокруг мест добычи и переработки газа, нефти, металлов и других ископаемых и транспортных узлов.  Жизнь в арктических городах и поселках не слишком отличается от жизни в любых других населенных пунктах страны — разве что столбик термометра опускается зимой гораздо ниже, чем в средней полосе, а солнце показывается над горизонтом на час-полтора в день.

В постсоветский период произошел довольно большой отток населения из арктических регионов в более умеренные, и многие виды деятельности в Арктике, в основном связанные с добывающей промышленностью, приобрели вахтовый характер, когда работники приезжают на определенный срок, а семья живет, как здесь выражаются, «на земле». Но сегодня уже строятся новые порты, поселки, разрабатываются новые месторождения, открываются туристические маршруты.