«…Был по моей инициативе заказан ледокол «Ермак», ближайшей целью сооружения этого громадного ледокола была у меня та мысль, чтобы, с одной стороны, сделать судоходство в Петербурге и других важных портах Балтийского моря в течение всей зимы, но главным образом попытаться, нельзя ли пройти на Дальний Восток через северные моря, по северному побережью Сибири»,- писал выдающийся русский государственный деятель, тогда министр финансов, С.Ю.Витте. В самом конце 19 века, лучшие умы России были озабочены решением проблемы, которая уже несколько веков волновала и путешественников, и государственных деятелей – как сократить путь из Европы в Азию и на Дальний Восток, как освоить такой неприступный и одновременно такой привлекательный своей простотой и короткостью путь по северным морям империи.

Сама идея постройки и испытания первого в мире арктического ледокола, названного впоследствии «Ермак», принадлежала адмиралу русского флота, ученому, герою русско-японской войны С.О. Макарову. Его славное имя до сих пор носит знаменитое Высшее инженерное морское училище в Санкт-Петербурге.

Смелый проект поддерживал и знаменитый ученый Д.И.Менделеев. Правда, он предлагал пройти непосредственно через Северный полюс – сначала поднявшись к высшей точке Земли, а затем спустившись к российским берегам в районе Дальнего Востока. Д.И.Менделеев считал такой путь более легким и безопасным и даже был согласен сам участвовать в экспедиции. Адмирал Макаров был другого мнения. Он предлагал двигаться традиционным – вдоль береговой линии – путем. Как бы то ни было, прошла идея Макарова.

Ледокол был построен английской фирмой «Армстронг», предложившей лучший проект. И в октябре 1898 «Ермак» был спущен на воду, а уже спустя пять месяцев он вышел в свое первое плавание в район Ревеля (современный Таллин). В ревельском и петербургском портах он спас корабли, зажатые льдом. Затем было спасение броненосца береговой обороны «Генерал-адмирал Апраксин», севшего на мель и оказавшегося ледовом плену.

В ходе спасения «Генерала-адмирала Апраксина» произошло важное событие – впервые был опробован и использован беспроволочный телеграф – изобретение А.С.Попова. «Ермак» принял первую телеграмму и выступил на помощь рыбакам, которых унесло в море на оторвавшейся льдине.

Первый арктический рейс «Ермака», к сожалению, потерпел неудачу около острова «Шпицберген». Но зато в ходе этого плавания ледокол достиг рекордной для свободного плавания широты — 81о30’.

Следующий поход в Арктику «Ермак» совершил под командованием С.О. Макарова. В этом плавании были сделаны исследования по изучению льда и океана, правда, ледокол получил пробоину. Но попытки проникнуть вглубь Арктики, несмотря на первую неудачу, «Ермак» не оставил – в 1901 году, будучи затертым льдами на подходах к Новой земле, судно по решению С.О.Макарова двинулось в сторону Земли Франца-Иосифа, достигло архипелага, обследовало его южные и юго-западные берега и команда водрузила там российский флаг.

А потом началась «обычная работа» — «Ермак» стал проводить караваны судов по Финскому заливу. Буднями «Ермака» стали не только проводки, но и спасательные работы – за первые десять лет работы ледокол спас 618 пароходов. Во время Первой мировой войны он проводил через льды корабли Балтийского флота, тем самым спасая их от захвата противником.

Еще десять лет прошло в работе по обеспечению навигации. А затем снова – в Арктику, на трассу два года как официально организованного Северного Морского Пути.

Наступил 1938 год. Вся страна следила за операцией по спасению участников дрейфа научной станции «Северный полюс». И «Ермак» снова пришел на помощь.

Неутомимый труженик, первый российский ледокол в этом же году, совершая плавание к каравану дрейфующих судов, достиг 8305 с.ш., установив тем самым рекорд свободного плавания во льдах, и освободил из ледового плена несколько десятков судов, в том числе ледокольные пароходы «Малыгин» и «Садко».

Во время войны с Финляндией и Великой Отечественной войны «Ермак» занимался проводкой судов, а потом – вплоть до осени 1944 года зенитные орудия ледокола наряду с другими судами защищали город.

С 1947 г. снова началась работа на Севморпути. И в 1949 г. ледокол «Ермак» был награжден орденом Ленина в связи с 50-летием со дня его постройки.

Навигация 1963 г. стала для него последней. Через два года ледокол «Ермак» был разрезан на металлолом. Но славное имя не кануло в Лету. В 1974 г. в Финляндии был построен и спущен на воду новый ледокол «Ермак», мощностью 41,4 тыс. лошадиных сил, который до сих пор бороздит ледовое пространство у северных берегов России.