Люди жили на побережье Северного Ледовитого океана примерно еще 30 тысяч лет назад. Свидетельства этому нашли ученые (стоянки древних в долине реки Усы в Коми и устье реки Яна в Якутии). Много веков подряд и по сей день коренные народности Арктики сохраняют традиционный уклад жизни предков, хотя и проживает их здесь не так уж много.

Среди европейцев эта территория на протяжении многих лет считалась «мертвой землей», не приспособленной для жизни. Однако по мере развития судоходства и торговли в Арктику стало отправляться множество экспедиций. В 10 веке норманны открыли Гренладию, а, начиная с 12 века, русские моряки последовательно стали осваивать северные пространства — ими были открыты Новая Земля, острова Вайгач и Колгуев.

Природные географические зоны в районах Северного и Южного полюсов носят названия Арктика и Антарктика соответственно. Это тысячелетние царства снега и льда, которые всегда манили к себе ученых, исследователей и путешественников. Именно с ними связаны беспримерные случаи проявления отваги, смелости и мужества.

Западноевропейские исследователи в 16-17 веках предпринимали попытки пройти вдоль Америки и Евразии северо-западными и северо-восточными маршрутами. Однако продвинуться дальше Новой Земли на восток и восточной части архипелага Канады на западе не смогли.

Русские поморы обогнули Таймырский полуостров во время плавания вдоль сибирского побережья в 17 веке. Пролив между Азией и Америкой в 1648 году был открыт благодаря Семену Дежневу. В результате масштабных работ, проведенных в Арктике Великой Северной экспедицией (С.И. Челюскин, Х.П.Лаптев, Д.Я.Лаптев, С.Г.Малыгин и др.), на карту были нанесены практически все подробности северного побережья Азии.

Экспедиция В.Чичагова отправилась в Центральную Арктику по инициативе М.Ломоносова. Важные открытия 19 и 20 веков в этом регионе связаны с именами русских мореплавателей: Ф.П.Врангеля, М. Геденштрома, Э.В.Толля, Ф.П.Литке, П.Ф.Анжу, П.К.Пахтусова, В.А.Русанова, Г.Я.Седова и др.; австрийских: Ю.Пайера и К.Вайпрехта; американских: Дж.Де-Лонга; норвежских: Ф.Нансена; английских: Джона Росса, Джеймса Росса, У.Парри, а также экспедиций, посланных на поиски пропавшей в 1845 без вести экспедиции Дж.Франклина.

Кто все-таки первым открыл те или иные северные земли или области в Северном Ледовитом океане – часто вопрос довольно непростой ввиду того, что каждый из путешественников внес свою лепту, иногда одна и та же область открывалась дважды. Например, до сих пор идут споры о том, кто же первым побывал на Северном полюсе. Американец Фредерик Кук заявил о том, что достиг его в 1908 г., а его соотечественник Роберт Пири — в 1909 г., но ни тот, ни другой, не предоставили неопровержимых доказательств, и у ряда ученых их отчеты вызывают сомнения.

Норденшельд в 1878-1879 гг. прошел северо-восточным проходом с запада на восток. На запад этим же путем прошла в 1914-1915 гг. экспедиция Б. Вилькицкого. Благодаря русским морякам, в результате этого сквозного плавания была доказана возможность путешествий по Северному морскому пути. Кстати, в 1913 году Вилькицкий открыл Северную Землю.

Что касается исследований Антарктического континента, то днем его открытия в истории считается 28 января 1820 года. Именно тогда русские моряки под руководством Фаддея Беллинсгаузена и Михаила Лазарева впервые ступили на землю шестого континента Земли. До этого отыскать Южный материк безуспешно пытались многие географы и путешественники.

Затем в эти места отправились экспедиции английских и американских мореплавателей, которыми были открыты острова Аделейд, Земли Жуанвиля, Луи Филиппа, Виктории, Адели и Клари, а также Уилкса, прибрежные острова, и т.д. После плаваний американца Уилкса и англичанина Росса в период 1838-1842 гг. наступил период затишья в исследованиях, который растянулся почти на полвека.

Вновь Антарктика стала вызывать интерес в 19 веке, когда из-за хищнического истребления уменьшилось количество китов в Арктике, и китобои обратили свой взор на Южную часть Земли.

В последующий период деятельность людей здесь была довольно интенсивной: многочисленные экспедиции, создание наземных станций, международные исследовательские проекты.

Арктику и Антарктику иногда путают, потому что эти слова звучат похоже. «Арктика» с греческого переводится как «медведица», или «находящаяся под созвездием Большой Медведицы». А слово «Антарктика» означает «противоположная Арктике». Другими словами, это два полюса, находящиеся друг против друга — Крайний Север и Крайний Юг.

В Арктике теплее, но Антарктика больше по площади. В районе Северного полярного круга есть коренное население, на южном континенте – никто постоянно не живет. Климат на обоих полюсах весьма суровый, природные условия, растительный и животный мир уникальны.

Здесь ведутся всевозможные научные исследования. В присутствии на Южном континенте и в Арктике заинтересованы самые разные страны. Ведущая роль в Арктике принадлежит России.