Северный морской путь на западе начинается в проливах архипелага Новая Земля и ограничен меридианом, проходящим на север от мыса Желания, проходит через моря Ледовитого океана и Берингово (район Тихого океана). Конечная точка пути – бухта Провидения. Протяженность всего маршрута (от пролива Карские Ворота до бухты Провидения) в общей сложности составляет около 5600 км. Полностью первый раз его прошла экспедиция Норденшельда в 1878-79 гг.

На сегодняшний день СМП считается главной арктической судоходной магистралью в России. Это наиболее короткий путь между Дальним Востоком и Европейской частью страны, связывающий порты Арктики и крупные реки Северного региона. Суда по этому пути везут оборудование, топливо, продовольствие, пушнину, изделия машиностроительной промышленности, лес, уголь, строительные материалы и пр., в том числе и за рубеж. Навигация здесь длится от 2 до 4 месяцев, на отдельных маршрутах, где используются ледоколы, она может быть дольше.

Начинаясь в Баренцевом море, Северная морская трасса далее проходит по морям: Карское, Лаптевых, Восточно-Сибирское, Чукотское. Ключевые порты – Мурманск, Архангельск, Нордвик, Амбарчик, Игарка, Дудинка, Диксон, Тикси, Певек, Провидения. Двигаясь на восток через Мурманск и Архангельск, суда попадают на Диксон, потом в районе Енисейского залива в Дудинку и Игарку. В районе моря Лаптевых — в Нордвик, в дельте реки Лены — в Тикси, далее в устье Колымы — в Амбарчик, и завершающий этап пути – Певек и Провидение.

Порты Северного морского пути в устьях крупных рек служат перевалочными пунктами для грузовых судов. Ледоколы обслуживают их по следующему принципу: Мурманск-Дудинка (западный арктический сектор), приписанный к Мурманскому морскому пароходству, а от Дудинки до Чукотки (восточный сектор) ходят ледоколы Дальневосточного морского пароходства.

Административные границы Северного морского пути на западе ограничены входами в новоземельские проливы, а также меридианом на севере от мыса Желания, Беринговым проливом на востоке. Если протяженность Северного морского пути от Санкт-Петербурга до Владивостока чуть больше 14 тысяч км, то если идти через Суэцкий канал – более 23 тыс. км. В первом случае путь займет примерно 23 дня, во втором – от 35 до 50 дней.

Основной трудностью передвижения по Северному морскому пути являются большие массивы льда. Поэтому на некоторых участках прохождение судов возможно только при помощи ледоколов. Тем не менее, Севморпуть как альтернатива южным трассам выгоднее, потому что меньше затраты на топливо, на фрахт, меньше очереди для судов, не говоря уже о безопасности — как известно, в районе Суэцкого канала на суда часто нападают сомалийские пираты.

При передвижении по Северному морскому пути действуют правила судоходства, которые определяют законы России. Есть среди них и имеющие отчетный характер. К примеру, при пересечении Западного или Восточного рубежа капитан ежедневно обязан отправлять в Администрацию Северного морского пути основополагающие сведения о своем корабле. К ним относятся географические координаты, точный курс, запланированное время пребывания морского судна в акватории Арктики, скорость. Также необходимо сообщать сведения о наличии льдов на пути следования.

Помимо этого, в случае обнаружения источника загрязнения на пути следования, капитан должен незамедлительно сообщить об этом в Администрацию Северного морского пути. Если наблюдается плотная концентрация льда, в условиях которой судно не имеет возможности передвигаться, необходимо постоянно находиться на связи с Администрацией и координировать свои действия во время морского прохождения с ледокольной флотилией.

В некоторых случаях термин Северный морской путь мореплаватели заменяют понятием площади. Можно сказать, что он простирается в диапазоне территориальных вод 12 миль широтой, а также экономической зоны свободного плавания судов 200 миль длиной.

Существует еще одно мнение, бытующее среди мореплавателей, согласно которому, Северный путь представляет собой совокупность ряда судоходных трасс, не имеющих постоянной протяженности. В данном случае Северо – Восточный путь зависит от того, какой толщины арктический лед и в каких местах он располагается.

В общей сложности Севморпуть включает больше 70 крупных пунктов и портов. А для ряда районов данного региона (побережье Якутии с прилегающими районами, Чукотка) Северный морской путь является единственной магистралью, которая связывает их с Большой Землей.

Главная особенность передвижения по Севморпути заключается в том, что оно невозможно без ледоколов. В настоящий момент здесь используются шесть атомных ледоколов. С их помощью решаются проблемы функционирования пути в целом, упрощается доступ к арктическому шельфу и регионам Крайнего Севера.

Проводка кораблей при помощи ледоколов осуществляется на протяжении 8000 миль (от Мурманска до Владивостока). В этих городах работают две наиболее крупные компании, занимающиеся вопросами организации Северо-Восточного судоходства.

Для России Северный морской путь в качестве транспортной артерии имеет огромное значение, особенно для тех областей, которые связывают с водами Ледовитого океана большие реки – Индигирка, Лена, Обь, Енисей, Хатанга и др. Это они принимают непосредственное участие в формировании СМП. Продолжительность передвижения судов по трассе Мурманск — Берингов пролив зависит от климатических условий и определенного маршрута (традиционный – 3500 миль, центральный – 3029, высокоширотный – 2890 и околополюсный – 2700 миль).

Глобальное потепление несет с собой ряд перемен, которые коснутся и непосредственно северной морской трассы. Так, возможно, будет организовано межконтинентальное сообщение по Северному Ледовитому океану, в перспективе будут увеличены сроки навигации. Появится также возможность организовать на пути комбинированные железнодорожные и морские коридоры для транспортировки грузов со стороны Америки в азиатские регионы. При этом порты Архангельск или Мурманск имеют шансы стать ключевыми на этих магистралях.