Северный морской путь пролегает через четыре моря и является кратчайшим путем из Северной Европы и Сибири в Азию. Он имеет длительную многовековую историю, но не имеет единого общепринятого маршрута. В судоходстве он определяется как «навигационно-рекомендованная трасса от Новой Земли до Берингова пролива», а Законодательством Российской Федерации — как «истори¬чески сложившаяся национальная единая транспортная коммуникация России в Арктике», и делится на две части: западную (от Мурманска до Дудинки) и восточную (от Дудинки до Чукотки). В целом его длина составляет примерно 5600 км.
Существует ли альтернатива Северному морскому пути? Конечно. Это транспортные коммуникации, проходящие через Суэцкий или Панамский каналы. Но если расстояние, которое проходит судно, например, из Мурманска в Иокогаму через Суэцкий канал, составит 12 840 морских миль, то Северным морским путём ему придется пройти только 5770 морских миль. Расстояние от Санкт-Петербурга до Владивостока по Северному морскому пути составляет свыше 14 тыс. км, а через Суэцкий канал надо пройти на 8 тыс. км больше. Так что выгоды для транспортировки грузов, даже если учесть необходимые для проводки судов во льдах ледоколы, очевидны.

В 20-м столетии Северный морской путь использовался для освоения побережья Северного Ледовитого океана и был не только транспортной магистралью как таковой, но еще и инфраструктурой на всем ее протяжении.

Можно сказать, что Россия сегодня живет за счет того, что в свое время, еще в 1932 году, для хозяйственного освоения и обеспечения судоходства по Северному морскому пути была создана государственная организация «Главсевморпуть». Именно она дала толчок эффективной разведке полезных ископаемых, строительству ледоколов, развитой метеорологии – всем тем достижениям советского времени, которыми мы пользуемся до сих пор.

В 90-е годы жизнь на трассе Северного морского пути постепенно замерла: снижались грузоперевозки, закрывались метеостанции на материке и островах, из поселков уезжали люди. Так продолжалось примерно до 2003-го года, когда очень медленно, но началось возрождение интереса к Северу со стороны государства и к возможности жить и работать в Северном Ледовитом океане со стороны людей полярных профессий.

Сегодня Северный морской путь превращается в торговый маршрут с большими перспективами. В будущем он станет магистралью с глубоко интегрированными добычей, переработкой сырья, его хранением и транспортировкой, современными бытовыми условиями для людей, постоянно или временно живущих на этой территории.
Так что уже сегодня Северный морской путь можно рассматривать и развивать только как комплекс всех направлений хозяйственной деятельности человека, включая экологию и науку.

Глобализация и взаимозависимость всего и вся на планете наиболее отчетливо проявляется в Арктике. Здесь сосредоточены гигантские запасы полезных ископаемых, которые будут разрабатываться, когда в других местах Земли они уже иссякнут, здесь расположен ледовый массив, который имеет огромное значение для стабильности климата на всем земном шаре.

Некоторые метеостанции на островах и на побережье Северного Ледовитого океана существуют пятьдесят, а то и сто лет. И накопленные ими данные показывают, что на протяжении 20-го столетия Арктика нагревалась. Заметный пик потепления отмечался в 30-40-е годы, а в 80-х годах он был превышен, и таким положение остается до сих пор.

По данным как наземных наблюдений, так и спутников происходит потепление, которое выражается, в том числе, в сокращении площади льда. Лед имеет сезонные размеры. Зимой максимум льда — это примерно 16 миллионов кв.км. Учитывая, что сама площадь Северного Ледовитого океана примерно 18 млн. кв. км, в этом случае практически весь океан покрывается льдом. Своего минимума ледовое покрытие достигло в 2007 году – льда было всего около 5 млн. кв. км, то есть произошло существенное сокращение ледового покрова. А к концу 21-го столетия ученые предсказывают такое состояние, когда Арктику надо будет называть не «белым безмолвием», не «белой» Арктикой, а «голубой» Арктикой, потому что в конце лета льда не будет вообще.

Так что надо готовиться к тому, что многое в Арктике изменится в результате очевидного уже устойчивого потепления. Растают покровные ледники, уровень океана поднимется на несколько метров, увеличится эрозия берегов, изменятся условия жизни животных, рыба мигрирует в другие места, исчезнут привычные места промыслов, а значит — очень многим людям придется менять образ жизни или место обитания. Хотя пока Арктика только время от времени дает людям сигналы о том, что их ждет в будущем.

С другой стороны, потепление климата открывает новые возможности — прежде всего для Северного морского пути как главной национальной морской артерии России, вдоль которого, в Арктической зоне, сегодня живет чуть больше одного процента населения, производящего при этом 11 процентов национального дохода нашей страны и более половины всего экспорта.

Сегодня ни для кого не секрет, что более 90 процентов углеводородов в России добывается именно в Арктике. Здесь есть не только нефть и газ, но и огромное количество месторождений твердых полезных ископаемых.

Все это — наше богатство, и Россия в дальнейшем планирует увеличивать объемы добычи, находить и разрабатывать новые месторождения. В том числе и на шельфе, о котором с уверенностью можно сказать, что это последнее оставшееся в мире место, где еще могут быть сделаны подобные открытия.

Нефтяники возлагают на Арктический шельф большие надежды. Огромные ресурсы шельфовых зон Арктики, особенно залежи углеводородов, превышают разведанные месторождения суши. Около трети запасов природного газа, которые еще предстоит открыть на планете, тоже находятся за полярным кругом и, главным образом, на российской территории. Так что через десять-тридцать лет из-за изменений климата и таяния льдов разведка и добыча нефти и газа станут значительно проще, чем сейчас. Одновременно с этим уже сейчас происходит уменьшение количества перспективных месторождений в других регионах мира. Эти обстоятельства в сочетании с новыми техническими достижениями делают Арктику с каждым днем все более привлекательной для освоения.

В гонке за Арктику помимо очевидных претендентов — России, Канады, Дании и США – опосредованно, но настойчиво участвуют даже страны, географически весьма далекие от этого региона. Поэтому в России уже несколько лет работает государственная программа по определению и обоснованию границ шельфа Российской Федерации. Результаты этой работы станут доказательствами, которые будет рассматривать специальная Комиссия ООН по морскому праву. Именно она вынесет решение, кому принадлежит шельф, а значит — и богатства, которые он скрывает в себе. А пока Россия настойчиво собирает доказательства, что Арктический шельф с геологической точки зрения — продолжение Сибирской платформы.

Осуществить все планы по добыче и использованию природных богатств поможет модернизированный, соответствующий современному уровню развития научно-технической мысли Северный морской путь, который, являясь национальной транспортной коммуникацией, в последние годы показывает все более ощутимую эффективность.

И не надо забывать, что практически половина Арктики – это Россия, и поэтому наша страна несет особую ответственность за положение дел в Арктическом регионе.